A missão Inspiration 4 no espaço mostra a promessa do voo espacial privado, mas também o quão longe ele tem que ir antes que qualquer pessoa possa viajar para a órbita.

Uma delas é uma médica assistente de 29 anos que mora em Memphis, uma sobrevivente de câncer com hastes de metal na perna esquerda para substituir ossos destruídos por um tumor.

Outra é uma professora universitária comunitária de 51 anos de Phoenix que quase não conseguiu realizar seu sonho de se tornar uma astronauta da NASA.

O terceiro é um engenheiro de dados que mora no oeste de Washington que já foi conselheiro em um acampamento que ofereceu às crianças uma amostra de como é ser um astronauta.

O quarto, de 38 anos, é um estudante que abandonou o ensino médio e se tornou um bilionário fundador de uma empresa de processamento de pagamentos. É ele quem paga uma viagem ao espaço como nunca se viu antes, onde ninguém a bordo é astronauta profissional.

Esta tripulação de quatro pessoas está programada para ir ao espaço juntos, com lançamento do Kennedy Space Center, na Flórida, na quarta-feira às 20h02. Hora do leste em um foguete SpaceX. Eles orbitarão o planeta por três dias a uma altitude superior à da Estação Espacial Internacional.

A missão, conhecida como Inspiration4, é também a primeira em que o governo é, em geral, um espectador. Também é muito mais ambicioso e arriscado do que os passeios de minutos até a borda do espaço concluídos por duas celebridades dos negócios ultra-ricas, Richard Branson e Jeff Bezos, em julho.

A viagem mostra que um cidadão comum, pelo menos alguém com algumas centenas de milhões de dólares e alguns meses de sobra, agora pode essencialmente alugar uma nave espacial para dar a volta ao planeta.

Neste caso, é Jared Isaacman, fundador da Shift4 Payments, uma empresa que processa pagamentos para restaurantes e outras empresas. Seu perfil público é muito inferior ao do Sr. Branson ou do Sr. Bezos.

Enquanto os dois viajavam em espaçonaves operadas por empresas que fundaram, o vôo de Isaacman está sendo administrado pela SpaceX, a empresa privada dirigida por Elon Musk, outro bilionário cuja empresa revolucionou os negócios espaciais na última década, alcançando o que os concorrentes consideravam inviável ao mesmo tempo que oferece preços mais baixos para chegar ao espaço.

Uma viagem como a Inspiration4 ainda é acessível apenas para os mais ricos dos ricos. Mas não é mais impossível.

Ao decidir gastar uma fatia considerável de sua fortuna, Isaacman não queria apenas trazer alguns amigos. Em vez disso, ele abriu oportunidades para três pessoas que não conhecia.

O resultado é uma missão com uma equipe que é mais representativa da sociedade em geral – Hayley Arceneaux, uma médica assistente de 29 anos do St. Jude Children’s Research Hospital; Sian Proctor, uma professora de faculdade comunitária negra de 51 anos; e, Christopher Sembroski, um engenheiro de dados de 42 anos.

“Temos recebido o mesmo treinamento para todos esses procedimentos de emergência que qualquer outra tripulação de astronautas da NASA recebeu no passado”, disse Sembroski durante uma entrevista na semana passada. Foi o último dia que ele e seus companheiros passaram em suas casas antes de irem para o lançamento na Flórida.

“Acho que estamos mais do que prontos para partir para o espaço”, disse Sembroski.

As variadas histórias de vida da equipe do Inspiration4 apresentam um contraste marcante com o Sr. Branson e o Sr. Bezos, cujas excursões foram vistas por muitos como passeios divertidos para bilionários.

“O mundo não viu como isso os beneficia”, disse Timiebi Aganaba, professor de espaço e sociedade da Arizona State University, sobre os voos da Virgin Galactic e Blue Origin de Branson e Bezos. “Eles disseram,‘ Este é apenas um playground para os ricos ’”.

Com sua equipe de pessoas comuns, o Sr. Isaacman está se esforçando para atingir um objetivo dos autores de ficção científica e entusiastas do espaço: abrir o espaço para todos, não apenas para astronautas profissionais e turistas espaciais ricos.

“A diferença com este vôo é que temos três pessoas muito comuns que estão basicamente no vôo e eles vão nos mostrar o que significa abri-lo”, disse o Dr. Aganaba.

A Dra. Proctor, que aprendeu a pilotar aviões como parte de seu esforço para se tornar uma astronauta da NASA, apontou para Arceneaux, uma sobrevivente do câncer que se tornará a primeira pessoa com uma prótese a viajar para o espaço. Isso, disse ela, amplia a ideia das pessoas sobre quem pode ser um astronauta.

“Essa é uma das razões pelas quais a representação é importante”, disse a Dra. Proctor, que será a primeira mulher negra a servir como piloto de uma nave espacial. “E questões de acesso.”

A missão também reflete um papel crescente para a empresa privada no espaço.

“Isso representa parte da transição da órbita baixa da Terra para atividades do setor privado, que a NASA vem promovendo há vários anos”, disse John M. Logsdon, fundador e ex-diretor do Space Policy Institute da George Washington University. “Por envolver humanos, é de alta visibilidade. Mas em sua essência, é apenas parte de um movimento maior. ”

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A missão está usando o mesmo foguete Falcon 9 e cápsula Crew Dragon que a SpaceX desenvolveu para levar os astronautas da NASA de e para a Estação Espacial Internacional. Na verdade, a cápsula que enviará Isaacman e seus companheiros de tripulação para circundar a Terra é exatamente a mesma, chamada Resilience, que foi usada para uma missão da NASA lançada em novembro do ano passado. Em seguida, voltou à Terra em maio.

Para o Inspiration4, o Sr. Isaacman deu nomes aos quatro assentos disponíveis na espaçonave para representar as qualidades que ele esperava que a missão representasse: liderança, que era para ele, e esperança, generosidade e prosperidade para seus companheiros de viagem.

Quando ele decidiu usar a viagem para ajudar a arrecadar dinheiro para a St. Jude, que oferece tratamento gratuito contra o câncer para crianças, ele pediu ao hospital que sugerisse um profissional de saúde da linha de frente para representar a esperança. Funcionários do hospital apresentaram a Sra. Arceneaux. O assento da generosidade, que foi para o Sr. Sembroski, levantou dinheiro para St. Jude por meio de uma rifa. Em seguida, a empresa de Isaacman, Shift4, conduziu um concurso pedindo ideias empreendedoras, e a Dra. Proctor ganhou o assento da prosperidade ao criar uma loja para vender arte com tema espacial que ela faz.

Mas ela observou que Isaacman estava pagando todas as contas, incluindo um comercial do Super Bowl em fevereiro que apresentou a missão aos americanos.

Isaacman se recusou a dizer quanto está pagando, apenas que é menos do que os US $ 200 milhões que ele espera arrecadar para St. Jude.

“Ainda estamos muito longe de que as pessoas comuns possam ir para o espaço”, disse Aganaba.

Os quatro estão sob os holofotes do público enquanto se preparam para o voo, incluindo um documentário da Netflix, uma edição especial da revista Time e um podcast da Axios.

No documentário da Netflix, Arceneaux convidou amigos para assistir ao Super Bowl – uma pequena reunião completa com uma equipe de filmagem. “Eu disse aos meus amigos que tinha um grande segredo”, disse ela.

Seus amigos pensaram que ela seria uma concorrente em “The Bachelor”. Quando o comercial do Inspiration4 foi ao ar, “Um deles disse, meio que brincando,‘ Oh, você está indo para o espaço? ’E foi quando eu disse:‘ Sim, na verdade estou indo para o espaço sideral ’”.

Em março, os quatro começaram um treinamento intensivo, incluindo girar em torno de uma centrífuga gigante na Pensilvânia para se aclimatar às forças de esmagamento experimentadas durante o lançamento e pouso. Eles voaram em um avião que simula a experiência de queda livre.

Eles também passaram 30 horas contínuas em um simulador Crew Dragon na SpaceX, executando planos de contingência para uma infinidade de emergências.

“No momento em que começou e durante toda a coisa, o tempo passou muito rápido”, disse Isaacman. “Nós éramos tipo, vamos fazer de novo.”

Eles fizeram isso de novo, com outra simulação de 10 horas.

A Sra. Arceneaux servirá como oficial médica do vôo e conduzirá algumas pesquisas sobre a tripulação durante o vôo. O Dr. Proctor servirá como piloto, embora a espaçonave voe sozinha. O Sr. Sembroski, como especialista da missão, terá uma variedade de responsabilidades, enquanto o Sr. Isaacman é o comandante do vôo.

Pode levar anos até que outro lançamento como o Inspiration4. O custo de ver a Terra em órbita permanecerá muito além dos meios da maioria das pessoas. E o empreendimento traz altos riscos, com muitos observadores invocando a morte de Christa McAuliffe, uma professora que estava a bordo do ônibus espacial Challenger quando ele se desintegrou durante o lançamento em 1986. Está longe de ser um vôo comercial e mais como o equivalente orbital de escalar o Monte Everest.

“Eu diria que não é realmente um mercado”, disse Roger D. Launius, um historiador espacial privado que já trabalhou na NASA e no Smithsonian National Air and Space Museum. “Fundamentalmente, este é um passeio divertido que as pessoas farão uma vez.”

Ainda assim, o fato de a oportunidade estar disponível é uma grande mudança.

Durante décadas, os astronautas eram geralmente funcionários do governo – pessoas que trabalhavam para a NASA ou para o programa espacial soviético que eram lançados em foguetes operados por seu governo.

Durante o governo Obama, a NASA decidiu contratar empresas privadas para construir espaçonaves para viagens à estação espacial. Selecionou a Boeing e a SpaceX para o trabalho.

Aproveitando um contrato anterior para enviar carga para a estação espacial, a SpaceX já havia conquistado uma fatia dominante do mercado para o lançamento de satélites comerciais com seu foguete Falcon 9.

A NASA espera que o investimento federal na cápsula Crew Dragon possa da mesma forma estimular um mercado maior para levar pessoas ao espaço. Esse caminho, no entanto, permanece incerto. Por enquanto, os viajantes espaciais não profissionais se enquadram em dois grupos: pessoas com muito dinheiro e pessoas no negócio do entretenimento.

Uma empresa de Houston, a Axiom Space, está programada para decolar no início do próximo ano, também usando a cápsula Resilience da SpaceX. A missão levará três pessoas, pagando US $ 55 milhões cada, para uma visita à Estação Espacial Internacional de vários dias.

Um concurso de reality show do Discovery Channel, “Quem Quer Ser Astronauta?” é oferecer como prêmio uma viagem à estação espacial em uma missão posterior da Axiom.

A agência espacial russa também retomou a venda de assentos em seus foguetes Soyuz para viagens à estação espacial. Em outubro, uma atriz russa, Yulia Peresild, e Klim Shipenko, uma cineasta, puderam ir à estação espacial para filmar cenas de filmes. Eles poderiam ser seguidos meses depois por Yusaku Maezawa, um empresário de moda japonês.

A viagem de 12 dias do Sr. Maezawa será um prelúdio para uma jornada ao redor da lua mais ambiciosa que ele espera embarcar em alguns anos no foguete gigante SpaceX Starship atualmente em desenvolvimento. Essa viagem, chamada Querida Lua, será talvez a mais próxima em espírito da Inspiração4. Um concurso para selecionar oito pessoas para acompanhá-lo atraiu um milhão de candidatos, e o Sr. Maezawa está atualmente examinando os finalistas.

Antes do vôo, a tripulação disse durante uma entrevista coletiva na terça-feira no hangar da SpaceX no Kennedy Space Center que eles estavam confiantes e não se sentindo nervosos antes do lançamento.

“Sempre tive medo de que esse momento nunca chegasse na minha vida, então estou pronto para ir”, disse o Dr. Proctor. “Vamos fazê-lo.”

Fonte: nytimes