Um lote de 51 espaçonaves Starlink para internet, estreando novos links inter-satélites a laser, está programado para decolar na segunda-feira à noite da Base da Força Espacial de Vandenberg, na Califórnia, na primeira missão Starlink dedicada da SpaceX na Costa Oeste.

Os 51 satélites começarão a preencher uma nova camada dentro da rede Starlink da SpaceX, após a conclusão da primeira camada orbital após uma série de lançamentos dedicados da Flórida ao longo de dois anos entre maio de 2019 e maio deste ano.

Os satélites Starlink lançados até agora permitem que a rede alcance altas latitudes, mas não fornecem cobertura global.

“Concluímos o primeiro elemento de nossa rede … o que basicamente nos leva a mais ou menos 50 graus, 53 graus, 55 graus (latitude)”, disse Gwynne Shotwell, presidente e diretor de operações da SpaceX, durante um painel de discussão no Simpósio Espacial no mês passado.

A próxima fase do programa Starlink, começando com o lançamento de segunda-feira, irá expandir a cobertura para as regiões polares.

“Esperávamos fazer isso um pouco mais cedo, mas estamos trabalhando em nossos terminais de comunicação a laser”, disse Shotwell.

Desde maio, a SpaceX tem se apressado para concluir o desenvolvimento de novos terminais de laser inter-satélites para instalar todos os futuros satélites Starlink. Os crosslinks de laser, que foram testados em um punhado de satélites Starlink em lançamentos anteriores, reduzirão a dependência da rede de internet da SpaceX em estações terrestres.

As estações terrestres são caras para implantar e vêm com restrições geográficas – e às vezes políticas – sobre onde podem ser posicionadas. Os links de laser permitirão que os satélites Starlink transmitam o tráfego da Internet de espaçonaves para espaçonaves em todo o mundo, sem a necessidade de retransmitir os sinais para uma estação terrestre conectada a uma rede terrestre.

Isso permitirá que a frota Starlink alcance os usuários da Internet nas regiões polares. Os links de laser também podem reduzir a latência da rede ou o tempo que um sinal leva para viajar entre os destinos.

Os 51 novos satélites Starlink estão empilhados dentro da cobertura de carga útil de um foguete SpaceX Falcon 9 para a decolagem às 8:55:50 da noite. PDT (11h55:50 EDT) segunda-feira ou 0355 GMT terça-feira.

O Falcon 9 vai decolar do Complexo de Lançamento Espacial 4-Leste em Vandenberg e seguir para sul-sudeste sobre o Oceano Pacífico, voando paralelo à costa da Baja Califórnia para atingir uma órbita inclinada 70 graus em relação ao equador.

Uma das plataformas de pouso de foguetes da SpaceX, chamada “Claro que ainda te amo”, está estacionada a algumas centenas de milhas abaixo do oceano Pacífico para a aterrissagem do impulsionador de primeiro estágio do Falcon 9. O impulsionador neste voo é designado B1049 e está fazendo sua décima viagem ao espaço, batendo um recorde para o foguete mais voado no inventário da SpaceX.

O primeiro estágio do Falcon 9, movido por nove motores Merlin movidos a querosene, irá queimar por dois minutos e meio antes de desligar e se separar para começar a descida para o navio drone, onde o pouso está programado menos de nove minutos após a decolagem. O navio drone retornará o foguete ao porto de Los Angeles para reforma e atribuição a outra missão.

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O único motor Merlin do segundo estágio, equipado com um bocal de expansão para disparos no espaço, acenderá por seis minutos para colocar os 51 satélites Starlink em órbita.

A implantação dos satélites Starlink está programada para T + mais 15 minutos e 32 segundos, de acordo com a linha do tempo da missão divulgada pela SpaceX.

Um lançamento bem-sucedido na segunda-feira à noite da Califórnia abrirá o caminho para a próxima missão da SpaceX, definida para decolar da Flórida na quarta-feira à noite, levando a missão da tripulação Inspiration4 totalmente privada para a órbita baixa da Terra.

Aqui estão algumas estatísticas sobre o lançamento do Falcon 9 na segunda à noite:

  • 125º lançamento de um foguete Falcon 9 desde 2010
  • 133º lançamento da família de foguetes Falcon desde 2006
  • 10º lançamento do Falcon 9 booster B1049
  • 30º lançamento dedicado de satélites Starlink
  • 17º lançamento da SpaceX da Base da Força Espacial de Vandenberg
  • 70º vôo de um booster Falcon 9 reutilizado
  • 22º lançamento do Falcon 9 de 2021
  • 22º lançamento orbital pela SpaceX em 2021
  • 4ª tentativa de lançamento orbital baseado em Vandenberg em 2021

O lançamento na segunda-feira à noite trará o número total de espaçonaves Starlink que SpaceX lançou para 1.791 satélites, somando-se à maior frota já colocada em órbita. Uma tabulação de Jonathan McDowell, um astrônomo e respeitado rastreador da atividade de voos espaciais, mostra que a SpaceX tem atualmente 1.420 satélites Starlink operacionais, com mais de 100 naves adicionais movendo-se para suas posições operacionais em órbita.

Os 51 novos satélites Starlink se separarão do lançador Falcon 9 em uma órbita alongada entre 132 milhas e 213 milhas (213 por 343 quilômetros). A espaçonave ligará seus propulsores de plasma alimentados por criptônio para manobrar em sua órbita circular final a uma altitude de 354 milhas (570 quilômetros).

A maioria dos satélites Starlink lançados até agora foram implantados em uma órbita de 53 graus de 341 milhas de altura (550 quilômetros), a primeira das cinco “conchas” orbitais que a empresa planeja completar a implantação completa da rede Starlink.

Com esse shell prestes a ter mais de 1.500 satélites ativos, o SpaceX está em transição para uma nova fase do programa Starlink.

A conclusão do primeiro “shell” Starlink permite que a rede forneça serviços de Internet de alta velocidade e baixa latência para latitudes mais baixas, como o sul dos Estados Unidos. A implantação parcial de satélites na primeira camada orbital inicialmente forneceu serviço sobre as regiões do norte dos Estados Unidos, Canadá e Europa, bem como regiões de latitudes mais altas no hemisfério sul.

A SpaceX, fundada e liderada pelo bilionário Elon Musk, está atualmente fornecendo serviços provisórios de Internet por meio dos satélites Starlink para consumidores que se inscreveram em um programa de teste beta.

Além das conchas orbitais de 53 e 70 graus, as outras camadas do Starlink da SpaceX incluirão 1.584 satélites a 335 milhas (540 quilômetros) e uma inclinação de 53,2 graus, e 520 satélites espalhados em duas conchas a 348 milhas (560 quilômetros) e uma inclinação de 97,6 graus.

SpaceX constrói satélites Starlink em uma linha de montagem em Redmond, Washington.

A empresa pretende lançar missões Starlink de Vandenberg a um ritmo de um voo por mês. Os lançamentos Starlink da Costa Espacial da Flórida devem ser retomados em outubro.

A SpaceX tem aprovação regulatória da Federal Communications Commission para aproximadamente 12.000 satélites Starlink. O foco inicial da empresa é o lançamento de 4.400 satélites em uma série de voos de foguete Falcon 9. O lançador de próxima geração da SpaceX, um foguete gigante chamado Starship, também pode ter a tarefa de lançar centenas de satélites Starlink em uma única missão.

Ecoando comentários anteriores de Musk, Shotwell disse no mês passado que a SpaceX está se concentrando em fornecer o serviço Starlink para uma pequena porcentagem do mercado de serviços de internet inacessível com conexões de fibra convencionais.

“Estamos ansiosos para continuar a aprimorar a rede, colocando mais capacidade no espaço, e realmente ansiosos para realmente conectar aqueles que são muito difíceis de conectar – os 3 a 5% onde a fibra simplesmente não faz sentido”, disse ela .

“Os clientes são ótimos na seleção de ótimos serviços e de grande valor, então vamos descobrir nos próximos cinco ou mais anos o que é demais e o que não é demais”, disse Shotwell. “Eu acredito que há uma demanda insaciável por dados.”

Shotwell disse no mês passado que a SpaceX continua o desenvolvimento de tecnologia para reduzir o custo dos terminais de usuário que envia aos clientes Starlink. A SpaceX cobra US $ 499 por um kit Starlink, que inclui uma antena circular, um modem e outros equipamentos.

Mas Shotwell disse no início deste ano que custa cerca de US $ 1.500 para produzir cada terminal de usuário. Isso já é uma redução do custo da primeira versão.

“Posso dizer, sem orgulho, que com cada cliente que adquirimos, perdemos dinheiro no terminal do usuário porque o custo desse terminal do usuário é maior do que o cliente médio pode pagar”, disse Shotwell no mês passado.

A maioria dos elementos da arquitetura Starlink, como o uso da SpaceX de satélites produzidos em massa e foguetes reutilizáveis, ajudaram a manter os custos baixos.

“A capacidade de reutilização foi fundamental, na verdade, para implantar esta constelação, e nossa tecnologia de satélite, fomos capazes de trazer isso a um lugar razoável com esta geração da constelação”, disse Shotwell. “Não quero dizer que falhamos porque fizemos um tremendo progresso no terminal do usuário, mas isso ainda é caro.”

Ela disse que os terminais de usuário ainda este ano custarão “cerca de metade” do terminal atual. “E achamos que seremos capazes de cortar isso pela metade novamente”, disse Shotwell.

Shotwell disse que os problemas da cadeia de suprimentos, como a escassez global de chips de computador, atrasaram o lançamento dos novos terminais de usuário.

Fonte: Spaceflightnow

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