Usar o DNA recuperado para “ressuscitar geneticamente” uma espécie extinta – a ideia central por trás dos filmes Jurassic Park – pode estar se aproximando da realidade com a criação nesta semana de uma nova empresa que visa trazer de volta mamutes lanosos milhares de anos após o último os gigantes desapareceram da tundra ártica.

Com uma injeção de fundos de US $ 15 milhões, o professor de genética da Universidade de Harvard, George Church, conhecido por seu trabalho pioneiro em sequenciamento de genoma e splicing de genes, espera que a empresa, nas palavras ousadas de seu comunicado à imprensa, possa inaugurar uma era em que os mamutes “caminham a tundra ártica novamente. ” Ele e outros pesquisadores também esperam que uma espécie revivida possa desempenhar um papel no combate às mudanças climáticas.

Para ter certeza, o que a empresa de Church, Colossal, está propondo seria na verdade um híbrido criado usando uma ferramenta de edição de genes conhecida como CRISPR-Cas9 para unir pedaços de DNA recuperados de espécimes de mamute congelados em um elefante asiático, o mais próximo vivo do mamute relativo. O animal resultante – conhecido como “mamofante” – teria a aparência e provavelmente se comportaria como um mamute peludo.

Alguns dizem que mamutes reintroduzidos podem ajudar a reverter a mudança climática

Church e outros acreditam que ressuscitar o mamute taparia um buraco no ecossistema deixado por seu declínio há cerca de 10.000 anos (embora se pense que algumas populações isoladas permaneceram na Sibéria até cerca de 1.700 a.C.). Os mamutes maiores tinham mais de 3 metros de altura no ombro e acredita-se que pesassem até 15 toneladas.

Antigamente, os mamutes raspavam as camadas de neve para que o ar frio pudesse atingir o solo e manter o permafrost. Depois que desapareceram, a neve acumulada, com suas propriedades isolantes, fez com que o permafrost começasse a aquecer, liberando gases de efeito estufa, afirmam Church e outros. Eles argumentam que o retorno dos mamutes – ou pelo menos dos híbridos que ocupariam o mesmo nicho ecológico – ao Ártico poderia reverter essa tendência.

Love Dalén, professor de genética evolutiva do Centro de Paleogenética, com sede em Estocolmo, é cético em relação a essa afirmação.

“Eu pessoalmente não acho que isso terá qualquer impacto, qualquer impacto mensurável, na taxa de mudança climática no futuro, mesmo que tenha sucesso”, disse ele à NPR. “Não há virtualmente nenhuma evidência que apóie a hipótese de que pisotear um grande número de mamutes teria qualquer impacto sobre a mudança climática e poderia igualmente, em minha opinião, ter um efeito negativo sobre as temperaturas.”

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As técnicas podem ser mais bem utilizadas para ajudar espécies ameaçadas de extinção

Mas mesmo que os pesquisadores da Colossal possam trazer mamutes de volta – e isso não é certo – a pergunta óbvia é, eles deveriam?

“Eu posso ver algumas razões para dar os primeiros passos em que você está mexendo com linhas de células e editando os genomas”, diz Dalén. “Acho que há muito desenvolvimento tecnológico que pode ser feito [e] podemos aprender muito sobre como editar genomas, e isso pode ser realmente útil para as espécies ameaçadas de extinção hoje.”

Joseph Frederickson, um paleontólogo vertebrado e diretor do Weis Earth Science Museum em Menasha, Wisconsin, foi inspirado quando criança pelo filme Jurassic Park original. Mas mesmo ele pensa que o objetivo mais importante deveria ser prevenir a extinção em vez de revertê-la.

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“Se você pode criar um mamute ou pelo menos um elefante que pareça uma boa cópia de um mamute que poderia sobreviver na Sibéria, você poderia fazer muito pelo rinoceronte branco ou pelo panda gigante”, disse ele à NPR.

Especialmente para animais com “diversidade genética cada vez menor”, diz Frederickson, adicionar genes mais antigos do registro fóssil ou genes inteiramente novos poderia aumentar a saúde dessas populações.

Em conversa com a NPR em 2015, Beth Shapiro, paleogeneticista da University of California, Santa Cruz e autora de How to Clone a Mammoth: The Science of De-Extinction, disse enfaticamente: “Não quero ver os mamutes voltando. “

“Nunca será possível criar uma espécie que seja 100% idêntica”, disse ela. “Mas e se pudéssemos usar essa tecnologia não para trazer mamutes de volta, mas para salvar elefantes?”

Mamutes podem perturbar os ecossistemas existentes

O objetivo expresso de Colossal de permitir que os mamutes lanosos “caminhem na tundra ártica novamente” aos milhares também traz outra preocupação ética: embora a extinção do mamute há milhares de anos tenha deixado uma lacuna no ecossistema, esse ecossistema presumivelmente agora se adaptou, em menos imperfeitamente, à sua ausência.

“Há um novo normal que existe há milhares de anos que se adaptou ao clima em constante mudança”, diz Frederickson. “Trazer de volta algo que tem todas as características que teriam prosperado no Pleistoceno não significa necessariamente que vai sobreviver hoje, especialmente quando você está misturando as coisas desconhecidas de outros genes que estão agindo em um animal tropical de clima quente e em seguida, tentar movê-lo para um novo ambiente. “

“Havia plantas e animais que viviam ao lado do mamute que agora se foram ou diminuíram drasticamente na área, e apenas trazer de volta o mamute não trará isso de volta”, diz ele.

Em um sentido diferente, há a questão de como os mamutes podem se encaixar.

“A proposta de ‘extinção’ dos mamutes levanta uma enorme questão ética. O mamute não era simplesmente um conjunto de genes – era um animal social, como o elefante asiático moderno”, disse Matthew Cobb, professor de zoologia da Universidade de Manchester, disse ao The Guardian, em 2017. “O que acontecerá quando o híbrido elefante-mamute nascer? Como será saudado pelos elefantes?”

O cronograma previsto de seis anos seria excepcionalmente curto

Tudo isso, é claro, pressupõe que produzir um mamofante é mesmo possível. A Colossal diz que espera produzir um embrião em seis anos. Mas, com cerca de 1,4 milhão de mutações genéticas individuais separando as criaturas antigas dos elefantes asiáticos, a tarefa de splicing de genes pode ser um empreendimento gigantesco.

Talvez um obstáculo ainda maior seja o desenvolvimento de um útero artificial para a gestação dos embriões. Até mesmo Church reconhece que isso pode não ser tão fácil.

“Isso vai acontecer em breve? A resposta é absolutamente não”, diz Frederickson.

Dalén concorda que o cronograma de seis anos é “excepcionalmente curto”. “Parece muito ambicioso”, diz ele.

Mas Church e seus colegas não estão sozinhos em sua ambição. A ideia da extinção do mamute já existe há algum tempo, e outros grupos, como a organização sem fins lucrativos Revive & Restore, com sede na Califórnia, que no ano passado conseguiu o primeiro clone de uma espécie ameaçada de extinção, o furão de pés pretos também está trabalhando em um híbrido de mamute-elefante.

A visão científica tradicional é que nossos ancestrais caçaram mamutes até a extinção, enquanto teorias mais recentes apontam a destruição do habitat no final da última era glacial como o maior fator, mas com os humanos ainda assumindo parte da culpa.

Frederickson acha que essa é uma das razões pelas quais a questão da extinção – alimentada pela cultura pop e os avanços da ciência no mundo real – é levantada com tanta frequência pelos clientes do museu que ele dirige. “Eu acho que, como humanos, temos um pouco de culpa em nós, ainda sabendo que quase certamente contribuímos para o evento de extinção.”

“Esta pode ser uma forma de tirar o peso das nossas costas”, diz ele.

Fonte: npr

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